独角兽新星优必选欲将智能人形机器人带进千家万户

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上世纪八十年代,出生于上海的周剑在他很小的时候就被《变形金刚》的形象所深深吸引。多年后的今天,他把儿时的梦想变成了现实,成就了中国最大的机器人制造企业 —— 优必选,一家坐落于中国深圳估值将达50亿美元的独角兽新星。

但是,周剑对未来的愿景还要更远大。在他的构想中,优必选将成为全球消费级机器人市场的领导者。随着这一领域的快速发展,未来机器人将走进千家万户,成为多数家庭必不可少的一份子,如同百年前汽车发展至今的轨迹。

然而,周剑的机器人之梦并不容易。2008年,在他赴日本出差时偶然看到了在展览中的日本人形机器人,从小就热爱机器人的周剑立刻被深深震撼并吸引住了,当即下定决心要在中国研发出类似的机器人。

曾在德国上市企业迈克威力机械集团担任多年高管的周剑回国后立刻组建了团队,将其所有的资金投入了研发,但事与愿违,很快他便发现机器人研发所需要攻克的技术难关比他预料的要多得多。

“起初我认为那也不过是一些小的零部件和芯片的组合,应该蛮简单的。但实际过程比我想象的要复杂得多,多许多,”周剑在优必选深圳总部接受China Money Network(中国金融投资网)采访时如是说道。“我不得不变卖我的工厂、房子、汽车,甚至去向朋友们借钱,筹措一切资金继续搞研发。”

终于,历经五年钻研和漫长等待、先后累计投入五千万人民币资金的周剑推出了优必选第一台机器人 —— 阿尔法1S。这是一台身高仅有40厘米的机器人,该产品的定位是家庭娱乐。阿尔法1S拥有16个仿人类骨骼的伺服舵机关节。这个重要组成部分被优必选团队公认为是最大的技术难关。有了这一系统,机器人便能完成高精度的动作,舞蹈、执行简单任务都不在话下。

优必选后来又相继推出了阿尔法1 Pro和阿尔法二代机器人,一款在语言处理及机器视觉等人工智能技术方面都有了极大改进的机器人。该公司还与苹果商店合作,出售其研发的Jimu机器人,一款像乐高一样寓教于乐的DIY积木机器人。

与此同时,不少投资者对这家机器人公司和产品产生了浓厚的兴趣。2015年,优必选获得启明创投和中国语音识别软件开发商科大讯飞等投资人近2200万美元投资。2016年7月又完成鼎晖资本领投的1亿美元融资。目前,这家企业即将完成新一轮的融资,融资后估值将达50亿美元。优必选无疑已成为中国估值最高的机器人企业。

值得一提的是,这些顶级投资机构还促成了优必选与多家国际科技巨头的合作机会。除了与苹果商店的合作之外,优必选即将推出的一款名为Lynx的人形机器人,其搭载了亚马逊的Alexa语音助手。此外,该公司还计划与迪士尼等拥有国际著名知识产权的巨头企业合作打造机器人产品。

优必选首席技术官熊友军称,公司的成功在于其定位大众消费级市场。不同于日本及欧洲,机器人大多仍然局限在实验室里,优必选志在以亲民的价格将小型机器人带进消费级市场,让机器人走进千家万户。

目前消费级机器人市场仍处在萌芽阶段,整个市场规模仅在10亿元人民币左右,全球专注于这一领域的企业不超过五家,据周剑估计。优必选计划2017年营收达到10亿至15亿元,从而能在2018年或2019年底在中国启动上市。

成本低是优必选的另一大竞争优势。据周剑称,优必选自主研发的伺服舵机系统成本仅为日本的20%。这一优势至少在一段时间内都很难被竞争对手攻破。

正如福特之于汽车业,中国的大疆之于无人机市场,周剑将优必选视作未来十年将智能机器人带进普通家庭的开拓者。这家公司未来要打造出1.5米如真人大小的家用机器人,消费者可以将它带回家,当做保姆、朋友甚至是”女朋友”,周剑开玩笑的说。

变形金刚 —— 给周剑带来启发的儿时伙伴 —— 也将加入优必选未来的产品线中。目前,该公司已有多款变形金刚机器人,计划最快将于明年面市。

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问:您从小就很痴迷于机器人吗?

答:是的,非常喜爱。那时候几乎每天都会看《变形金刚》,后来,我还喜欢上了日本电视里的机器人,比如高达。

2008年,我去日本参加一个机器人展会。在那里看到了许多不同类型的人形机器人。实在太令我着迷了。所以回国后果断组建了一个小团队,决心研发出普通人能买得起的家用机器人。我给我的团队成员们看了一些我曾看过的日本机器人的图片和电影,让他们打造出类似的机器人。但没想到这个任务完成起来竟有那么困难。我起初认为机器人不过是一些小的零部件和芯片的组合,应该蛮简单的。但实际过程(比我想象的)要复杂得多,多许多。

问:这听起来确实有点疯狂。因为2008年是金融危机的顶峰时期,全球金融系统近乎奔溃?

答:是的,2008年几乎没人了解机器人。有些人可能懂工业机器人,比如机械手这类,但没人懂服务机器人或了解这一产业的需求量。所以那时没人投资我们。

于是我不得不卖掉手头的工厂、房子、汽车去搞研发,五年时间将近投下了4000万到5000万元,直到2012年终于拿出了首台机器人产品。

同时,我也不得不向朋友们借钱。刚开始,他们会觉得我有在德国公司高管任职的背景,应该没问题。但后来,他们意识到这(我对资金的需求)就像一个无底洞。我想方设法请他们来参观我的组装车间,向他们介绍我们到底在做什么,以及这项任务到底有多难。

问:如今优必选已经推出了一些产品,包括阿尔法1S、阿尔法1 Pro及阿尔法2代。在技术层面,您认为优必选的核心竞争力在哪?

答:我们最具竞争力的技术优势在这个舵机伺服系统上。机器人身上任何一个关节的转动,背后都需要一套复杂的算法在运作,这一系统是这中间的关键纽带。同时,我们还拥有机器视觉及自然语言处理等人工智能技术。这对机器人来说都非常重要,我们已经投入了大量资源去提升这些技术。

问:您认为优必选与国际上其它机器人公司之间的差异在哪?

答:我们专注于将机器人市场化,将普通人都能买得起的机器人带给家庭和消费者。目前有不少高校在办机器人研究中心,但世界上真正专注于消费级人形机器人的企业仅有4至5家。我们的产品成本更低,机器人的关节灵活度更高且稳固,在全球小型人形机器人市场上已占70%的份额。

问:哇,70%?这非常高。那小型人形机器人目前的市场规模有多大?

答:目前这块的市场规模,我认为在10亿元左右。这个规模可以说非常非常小,因为包括我们的阿尔法1代和2代这类人形机器人市场仍处于非常早的一个阶段。因为这块技术要攻克起来实在太难了,很少有企业要专注地做这一市场。

我认为目前有几家日企和一家法国公司正在专门制造人形服务机器人。但甚至在美国,你都找不到专门做这一类产品的企业。

比方说,为什么人们会把人工智能技术放进亚马逊Echo和Google Home(这两款均为智能音箱)这类产品中?因为现在的关节技术和动作控制算法还没有达到能用在人形机器人身上的水平。这也是亚马逊之所以想要和我们合作推出Lynx的原因所在。

问:您是否认为这些音响机器人都会慢慢演变成人形机器人,与人类有更自然亲近的互动?

答:当然了。只要给我们五到十年时间,机器人关节技术、动作控制算法、人工智能、机器视觉等技术都将会达到普及的程度。

当一台机器人走进一个新的房间,它应该能迅速判断周围的环境。桌子、沙发、椅子摆在哪?房间里有几个人?谁是爸爸?谁是妈妈?他们在做什么?我们会在五到十年内开发出1.5米或1.6米高的真正的人形机器人,它能依靠自己的摄像头和机器视觉绘制出一个新环境的图谱。

目前我担心的是价格问题。这样一台机器人的售价要20万或30万元吗?但我认为它会像汽车一样未来成为我们日常生活的一部分。一开始这类产品会比较贵,只有少部分人能买得起。不过再往后发展,机器人的价格会逐步降下来。

问:贵公司的产品超过了当年您在日本看到的机器人了吗?

答:其一,我们的伺服系统更稳定。八年或十年前,机器人的关节(伺服系统)非常容易出问题,但现在不需要再担心这个问题了。其二,我们的成本非常低;相当于日本同质量产品的20%。他们的系统每台成本大约在100美元左右,而我们的系统只要20美元。

问:如今优必选已成为中国价值最高的机器人公司,估值达50亿美元。公司目前的经营现状如何?

答:这个估值是对我们公司未来收益的预期。我们的投资者们,包括启明创投和鼎辉资本,他们都在竭尽全力地支持我们发展。比如,他们帮助我们打开国际市场,把我们介绍给苹果、迪士尼、亚马逊这些知名企业,促成了我们与这些企业的合作。

我们的公司现在仍需要大量资金,主要是用于研发。估计总成本中近30%至40%都用在了研发上。而且正如你所知道的,机器人是由许多零部件构成的,比如传感器、硬件、软件及控制系统等等,确实非常复杂。

问:目前优必选在不同市场上的销售情况如何?

答:据我估计,近60%的销售额来自于海外市场。美国市场占到近30%。剩下的在国内。

问:优必选有上市计划吗?

答:有上市的计划。如果有机会,我希望优必选能在国内证券交易所上市。2016年,优必选的营收为4亿元,如果今年营收能达到10亿或15亿元,我想就能在2018年或2019年底启动IPO。

问:优必选还有哪些其它产品在规划中?

答:我们有许多产品,像卢卡斯漫威、钢铁侠、美国队长。希望明年还能推出变形金刚系列,这是我儿时的梦想。

我的目标是,在五到十年内能打造出世界上第一台真人大小的消费级人形机器人,大概1.5米或1.6米高,服务于普通家庭。

问:您理想中的人形机器人是如何与人类在家中或办公室内互动的?

答:比方说,当你回到家,会有这样一个机器人等着你,问你“今天工作累吗”。我想它更像是我们家里的一员,而不只是一个机器人。它甚至有可能成为我的女朋友。我的意思是一切皆有可能。

周剑简介:

周剑是优必选科技创始人兼首席执行官。在创办优必选之前,他曾创立多家高科技企业,涉及智能人形机器人、软件、机械设备、自动化及零售等多个领域,并在德国上市企业迈克威力机械集团担任高管职位。

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